La nanotecnología al servicio de la alimentación

 

Los descubrimientos científicos tienen la virtud de adelantarse casi a las noticias que sobre ellos se producen .algo de esto nos está pasando con los estudios sobre la conservación de los alimentos.

Cuando el Código Alimentario puso en macha los conceptos de caducidad y consumo preferente confundiendo en muchos casos a los consumidores por lo ambiguo de las definiciones, no tenía más datos de referencia que los propios de los agricultores y almacenistas en el caso de los alimentos perecederos y los de las industrias de producción conservera y transformadora en los demás.

De aquí solo salieron datos sesgados y lógicamente partidistas y no por mala intención, sino probablemente por desconocimiento, cada reglamentación técnico sanitaria fue aportando su propia norma de caducidad y consumo, según los criterios particulares de los grupos de presión y los datos obtenidos, todos ellos basados en la experiencia transmitida pero sin ningún rigor científico.

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Partiendo de que los tratamientos de recolección y conservación eran inferiores a los que con el tiempo se han conseguido, con la consiguiente influencia de estos procesos en la vida útil del alimento, hoy en día el producto tanto perecedero como no perecedero, llega al consumidor después de sufrir un proceso de mantenimiento que ayuda a conservar todas sus propiedades, de aquí se puede deducir que su vida útil sea distinta a la de épocas anteriores en donde no se cumplían estas mejoras

El tema que nos ocupa se centra en que la vida media de los alimentos se está llevando de una forma cuando menos poco efectiva, y a algunos productos se les dan un consumo preferente inventado, a veces en función de la demanda y la rotación que interesa.

Esto en los tiempos del consumismo  a todo trapo y de la economía del derroche, parecía no tener mucha importancia, pero en la actual crisis mundial, los poderes públicos se han dado cuenta que este fallo da lugar a la pérdida de miles de millones y que muchos de los productos que se desprecian y se dan de bajar en establecimiento expendedores antes de terminar su vida útil podían ser aprovechados.Image

El nuevo etiquetado para los países de la Unión Europea a partir de diciembre de 2014, deberá diferencial claramente entre la fecha de caducidad, es decir cuando el alimento deja de ser seguro para la salud del consumidor y el consumo preferente, momento en el que el producto pierde parte de sus características pero su ingestión sigue siendo segura

Comprobados lo deficitario de los procedimientos usados para definir caducidad y consumo preferente, las autoridades alimentarias  han decidido central sus trabajos en bases científicas que se puedan usar como datos de referencia.

En un principio se pensó en adaptar sensores sensibles en las cámaras acondicionadas de temperatura.

Se diseñaron sensores electrónicos inteligentes para reconocer en base a reacciones químicas  determinados olores, basados en los principios conocidos como Nariz Electrónica, bastante desarrollados en el mundo de los aromas y que cada vez más específicos evalúan las moléculas responsables de las alteraciones de alimentos como las carnes, pescados y frutas.

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Cuando se aplica una nariz electrónica con cierta especificidad por los compuestos volátiles azufrados tales como dimetil sulfuro, sulfuro de hidrógeno, etc….se pueden conseguir datos sobre el nivel de alteración microbiano del alimento.

Donde verdaderamente se planteó el reto de la vida útil es una vez envasado el alimento, en el año 2012 se creó un proyecto europeo, el Isa-Pack, cuya dirección técnica ejerce el Instituto Tecnológico del Embalaje. Transporte y Logística (ITENE) España, pretendiendo crear un envase inteligente, con indicadores que ayuden a detectar el deterioro del alimento y si se ha roto la cadena de frio.

Se pretende desarrollar un film a partir de un biopolímero, en sustitución del PVC, este proyecto tiene una duración de tres años y un presupuesto de 3.9 millones de euros.

En los dos últimos años se han presentado distintas técnicas para dar soluciones a los envases inteligentes, sobre todo en función de su eficacia y costo.

Los últimos trabajos sobre este campo se han realizado a partir de los conocimientos nanotecnológicos que tratan de alertar a los consumidores con un código de colores en etiquetas inteligentes que se sensibilizan ante un deterioro del producto.

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Chao Zhang de la Universidad de Pekín, ha presentado esta etiqueta en la 247 Reunión Nacional y Exposición de la Sociedad Americana de Química, en Dallas EE.UU.

Las etiquetas de la consistencia de un gel y del tamaño de un grano de maíz en contacto con el alimento se presentan con distintos códigos de color, el rojo anaranjado significa que el alimento está fresco, cuando cambia a naranja, amarillo y verde, indica que el alimento presenta distintos grados de deterioro.

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Las etiquetas están compuestas por diminutos nanorods metálicos, que según distintas etapas cambiaran de color rojo, naranja, amarillo, verde, azul y violeta.

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Los nanorods, morfológicamente son objetos a escala manométrica, que oscilan entre 1 a 100 nm y se pueden sintetizar a partir de metales o materiales semiconductores.

En este caso se han usado nanorods de oro combinados con cloruro de plata y otros materiales, las distintas combinaciones que se van formando, dan lugar a los colores que van marcando la vida útil del producto.

Los reactivos de las etiquetas no son tóxicos y algunos de ellos como la vitamina C, el ácido acético, el ácido láctico y el agar son comestibles.

Esperamos que estos no sean los últimos trabajos que sobre el tema se realicen y se consigan eficaces técnicas de conservación de los alimentos.

 

 

 

 

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