La naftalina un viajero del espacio exterior

 

Muchos de los nombres químicos que usamos en la profesión, son evocadores de un hecho, tema o acontecimiento, si podemos huimos de las nomenclaturas sistemáticas por comodidad y por no parecer pedantes.

Si halamos del Naftaleno o de su nombre común la Naftalina, todo el mundo lo conoce, pero si hablamos del Biciclo (4.4.0) deca-1.3.5.7.9 penteno, puede que alguien se ofenda. También le llaman alquitrán blanco y al ser muy volátil y de olor fuerte, se ha usado para ahuyentar las polillas.

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Probablemente fuese en lo primero que pensó el joven químico protagonista de mi anterior post “El arcón de la abuela, o el aleteo de una polilla”, pero la realidad es que históricamente este producto es algo más que un desinfectante contra la polilla.

El naftaleno es el más simple de los hidrocarburos aromáticos, contiene dos anillos de benceno unidos entre si y está dentro de la familia de Hidrocarburos aromáticos policiclicos posee una propiedad de cierto riesgo que es la de la sublimación (paso del estado sólido al gaseoso sin pasar por el líquido).

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Señalo este punto , porque aunque las bolas de naftalina estuvieron durante mucho tiempo en los cajones y armarios de nuestras casas , es una sustancia que debe manejarse de manera controlada y mantenerse alejada de los seres humanos ,si se inhala o se ingiere en dosis altas puede alterar los glóbulos rojos sanguíneos y producir nauseas, vómitos e ictericia.

Su estado natural es encontrarlo en el alquitrán de hulla, que contiene alrededor de un 10%, de donde se obtiene para ser utilizado como intermedio de otros procesos como fabricación de colorantes, anhídrido ftálico, curtientes, aditivos para el hormigón, etc…

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De anhídrido ftálico, se producen varios millones de toneladas año y uno de sus campos de aplicación son la fabricación de plásticos.

Una de las curiosidades del naftaleno es que además de encontrarse en el planeta Tierra, también los hemos detectado en el espacio exterior, en  Cernis 52, una estrella de la constelación de Perseo a unos 700 años luz.

Esto tiene un especial interés porque el naftaleno puede reaccionar con el agua y el amoniaco, bajo la luz ultravioleta y a muy bajas temperaturas, para formar una amplia gama de aminoácidos, aproximadamente 12 o 13 de los 20 conocidos, además el naftaleno en presencia de agua y radiaciones ultravioletas produce naftoquinonas, las quinonas son moléculas pentagonales con 5 átomos de carbono y 2 de hidrógeno que han sido detectadas en meteoritos.

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Las naftoquinonas  son precursores de vitaminas que podrían haber sido valiosas en el desarrollo de la vida.

Parecen existir datos científicos contrastados por los investigadores de la Universidad de Georgia (EE.UU.), de la presencia de una versión gaseosa del naftaleno en nubes  interestelares del espacio exterior este tipo de nubes que emiten una inusual luz infrarroja reconocida como “Bandas infrarrojas no identificadas” (UIRs), hace más de 30 años que se detectaron pero nadie había estudiado que moléculas especificas causaban estas estructuras.

El descubrimiento de la presencia en el espacio de una clase especial de naftaleno con un solo protón extra fue liderado por Michael Duncan, profesor de química en la Universidad de Georgia.

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Según Duncan encontraron en el laboratorio una forma de hacer iones protonados  de naftaleno y eso permitió examinar su espectro infrarrojo, este resulto ser parecido a los infrarrojos de las UIRs.

Que el naftaleno nos lo encontremos en esas nubes interestelares, no es nada ilógico ya que está compuesto por hidrógeno y carbono, elementos abundantes en el espacio.

Como se sabe el naftaleno en su forma cristalina terráquea tiene una composición de C10 H8 es decir 10 moléculas de carbono y 8 de hidrógeno, este espectro no es el mismo de las UIRs, Duncan piensa que el abundante hidrógeno del espacio en sus colisiones espaciales cede un protón extra al naftaleno para crear la forma  C10H9+.

De aquí se pueden sacar conclusiones, como que algunas de las moléculas encontradas en la Tierra tales como aminoácidos y péptidos esenciales pudieron formarse a través de este tipo de procesos en donde de una forma encadenada podemos situar al naftaleno en una serie de reacciones evolutivas trasladadas por el polvo interestelar a través del espacio infinito.

Siempre partiendo de la teoría de que todo estas ideas son mera especulación y opiniones de científicos, quiero creer que nos debe de quedar una opinión más amplia de un producto químico que en un principio pensamos solo en usarlo para espantar polillas y que al final fantaseando un poco, podría ser uno de los precursores de la vida en la Tierra.

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